JR Holden, een uitzonderlijk persoon

Als relatief jonge man, en als journalist, was ik vaak uren bezig met het zoeken en bekijken van video’s en statistieken van wedstrijden vanaf mijn tienerjaren, om zo de gaten in mijn geheugen en kennis op te vullen. Jaren geleden had ik regelmatig contact met JR Holden, één van de beste point-guards die op de Europese ‘hardwood’ heeft gespeeld. Na een aantal ontmoetingen tijdens verschillende Final Four’s van de Euroleague, hadden we ook veel contact naast het basketball en leerde ik hem kennen als een heel fijn en aimabel mens. Nadat hij zijn basketbal carrière beëindigde verwaterde ons contact maar toevallig of niet, op het moment dat ik op mijn telefoon op twitter zat, kreeg ik een twitter bericht van John Robert Holden.

Natuurlijk was ik, zoals elke basketbalfanaat, geïnteresseerd in wat hij op dat moment deed na zijn basketbalcarrière, Ik schreef hem een ​​paar regels, met de wens om een ​​interview met hem te doen, en er volgde een zeer vriendelijke reactie, die de eerdere ontmoetingen met hem bevestigde dat hij een uitzonderlijk persoon is.


John Robert Holden

10 augustus 1976 (Pittsburgh, PA)

Pointguard – 185 centimeter

College: Bucknell University

Clubs: Broceni (1998/1999), Oostende (1999-2001), AEK (2001/2002), CSKA (2002-2011)

Trofeeën: Kampioenschap van Letland (1999), Kampioenschap van België (2001), Beker van België (2001), Kampioenschap van Griekenland (2002), Kampioenschap van Rusland (2003-2011), Beker van Rusland (2005-2007, 2010), Euroleague (2006, 2008) en Europees kampioen met Rusland (2007)

Individuele onderscheidingen: Speler van het jaar in Rusland (2003), MVP Final Four van de United League (2010), gekozen in het Euroleague-team van het decennium 2001-2010

——————————————————————————————–

Hij studeerde aan Bucknell University, maar haalde de NBA niet en besloot daarom de stap richting Europa te maken. Hij wist alleen niet waar hij heen zou gaan: “Ik had geen idee waar Letland lag. Ik kende niets over Oost-Europese landen”, vertelde Holden tegen mij.

Zijn levensreis bracht hem in 1998 naar Broceni, een team uit Riga dat nu niet meer bestaat. Het is interessant dat hij daarheen werd gebracht door een Finse agent, en toen ik hem vroeg of het waar is dat hem destijds $ 500 werd aangeboden voor vier trainingssessies, antwoordde Holden: “Het is waar. Nadat ik was afgestudeerd aan Bucknell, bood een agent uit Finland genaamd Rauno me $ 400, om naar een try-out in Riga te gaan. Het was een try-out van een week.”

In eerdere interviews zei Holden dat het in het begin erg moeilijk voor hem was in Europa, maar dat hij veel geholpen werd door één van zijn landgenoten die op dat moment in Estland speelde, Larry Daniels: “Daniels kwam uit Detroit. Hij was een beetje ouder dan ik, maar hij is een goede kerel die me heeft geholpen rond te komen en een echte professional te worden.”

Broceni werd opgericht in 1992 en won al in het eerste seizoen het kampioenschap van Letland. Na een jaar in Letland te hebben doorgebracht, gaat de Amerikaanse spelmaker naar België, naar het team van Oostende. Hij bleef daar twee jaar, en ook hier leidde hij het team naar de titel. De volgende stop van JR Holden werd AEK Athene, maar het had ook anders kunnen lopen. Hij was in onderhandelingen met Partizan Belgrado: “Na mijn tweede jaar in Oostende heb ik een paar telefoongesprekken gehad met Vlade Divac. Ik wilde heel graag voor Partizan spelen, een geweldige club. Ik kwam echter toch bij AEK Athene terecht. Daar ontmoette ik coach Dragan Sakota. Ik hou van van die man. Hij heeft me echt geholpen om een ​​nog betere speler en leider te worden. “Het was erg leuk om voor hem te spelen.”

Later zou blijken dat dit AEK-team een ​​historisch succes boekte door de titel in 2002 te winnen. Zij waren de enigen die erin slaagden kampioen te worden in het tijdperk van Panathinaikos. In de periode van 1998 tot 2011 was het de enige titel die niet in handen kwam van de “greens”: “Het is eigenlijk verbazingwekkend. Mijn agent, Aleksandar Raskovic, vertelde me dat een paar maanden geleden. Ik voelde me echt vereerd om deel uit te maken van dat geweldige team.”

Hij verliet Griekenland en ging naar CSKA Moskou, opnieuw onder een Servische coach, ditmaal Dušan Ivković: “Ivkovic heeft mijn spel en mijn capaciteiten naar een nieuw, hoger niveau getild. Hij is een geweldige coach. Hij heeft vele trofeeën gewonnen en is een van de beste ooit. “Met de komst van Ivković en Holden is de basis gelegd voor het CSKA-team, dat jaren mee zou draaien in Europese top. De laatste titel was gewonnen door het ‘leger’ in 1971, en de laatste finale was gespeeld in 1973, ze wilden weer terug naar de top van het Europese basketball. 

Al in het eerste seizoen gingen ze naar het eindtoernooi van de Euroleague, maar het Barcelona van Pesic en Bodirogin was sterker. Ze herhaalden hetzelfde succes het volgende jaar, en de tijd leek rijp om de titel in 2005 te pakken, tenminste zo leek het. Het record in de Euroleague van 21-1 was veelbelovend voor de Final Four, welke gehouden werd in Moskou, maar hun droom werd verbrijzeld door de spelers van Tau. Arvidas Macijauskas, Cornel David en Pablo Pridjoni schakelden de absolute favoriet uit, ondanks het feit dat Luis Scola faalde. Coach Dušan Ivković vertrok na dat seizoen en Ettore Messina kwam als coach, en bracht CSKA uiteindelijk naar de troon. Onder de leiding van coach Messina plaatste CSKA zich vijf keer op rij voor de Final Four, en won twee keer de titel.

In het laatste seizoen van Holden kwamen ze niet door de groepsfase. Dat seizoen zat Dusko Vujosevic op de bank, die grote successen met Partizan Belgrado had behaald. Hij nam het team over dat jarenlang de Euroleague domineerde, maar ergens “kraakte” het: “Hij was een nieuwe coach, hij wist niet hoe het werkte bij CSKA. Om zo te zeggen, hij was op het verkeerde moment op de verkeerde plaats. Ons team speelde 8 jaar op een bepaalde manier, en hij probeerde het te veranderen, aan te passen en het werkte niet. “Helaas voor hem gebeuren dat soort dingen wel eens. Ik denk dat hij een goede coach is, ik wilde met hem winnen zoals ik deed met iedereen voor hem.”

In de tussentijd heeft Holden het Russische staatsburgerschap gekregen, dus laten we even teruggaan naar het verhaal vanaf het begin. Deze stap werd veroorzaakt door nieuwe voorschriften van de Russische basketbalfederatie die het aantal buitenlanders, en met name Amerikanen die zijn toegestaan in Russische League-teams, aan banden legden. Als reactie op dit besluit kwam Sergei Kushchenko, CEO van CSKA Basketball, op het idee dat Holden het staatsburgerschap zou kunnen verwerven. De burgemeester van Moskou Yury Luzhkov en het Russische Staatssportcomité schreven beiden brieven ter ondersteuning van het decreet. Op 20 oktober 2003 werd Holden bij decreet van president Vladimir Poetin Russisch staatsburger. Holden heeft momenteel het dubbele Amerikaanse en Russische staatsburgerschap.

Het lijkt misschien verdacht als een regering alles in het werk stelt om een ​​bepaalde clubteam in de nationale competitie te helpen. Maar Kushchenko had een troef in handen toen hij voor Holden pleitte als een “persoon met bijzondere verdiensten”. “We zeiden dat we hem konden gebruiken in het nationale team”, zei hij. Het idee van een zwarte Amerikaanse point guard die het Russische nationale team leidt, lijkt misschien sciencefiction voor iemand die wakker wordt uit een coma na de Koude Oorlog.

Hoe heeft Holden zich aangepast aan zijn nieuwe vaderland? Hij vertelde dat de taalbarrière hem aanvankelijk de indruk gaf dat de mensen ‘koud’ overkwamen. “Mijn teamgenoten zeiden dat ik het gewoon tijd moest geven”, vertelde hij, “en ze hadden gelijk. Ik begon me te realiseren hoe vriendelijk de mensen hier eigenlijk zijn.” Niet dat zijn Russisch duidelijk verbeterd was. Als CSKA-floorleider leidde hij zijn teamgenoten uitsluitend in het Engels. Maar hij kreeg duidelijk wat bijles van zijn teamgenoten, omdat hij snel de Russische vloekwoorden kon roepen na bijvoorbeeld een gemist schot.

Holden zei dat zijn familie achter zijn beslissing stond om het Russische staatsburgerschap te verkrijgen. “Ze zeiden gewoon: ‘Zorg ervoor dat je naar huis kunt komen en dat je je Amerikaanse staatsburgerschap behoudt”, zei hij.

Zwart zijn kon ook een ander obstakel zijn in Moskou, waar aanvallen op buitenlanders met een donkere huidskleur op straat veel voorkomen. Maar Holden zei dat hij nog nooit zulke problemen heeft gehad sinds hij naar Moskou kwam, en merkte op dat hij niet opgroeide in de ‘beste buurt’. “Ik ben gewend me bewust te zijn van gevaar en mezelf te beschermen”, zei hij.

Rusland had als onafhankelijke staat geen Europees goud meer behaald. De USSR had er 14 gewonnen en de laatste werd in 1985 veroverd. Het EK in 2007 werd in Spanje gespeeld, de gastheer was uiteraard al de grootste favoriet en de fans vierden het kampioenschap al voordat de finale gespeeld was. In de finale hadden ze de Russen en Holden tegen zich. Het geluid van het eindsignaal, raakten de Spanjaarden in het hart: “Ik weet niet hoeveel ik de Spanjaarden pijn heb gedaan, maar ik wilde winnen met Rusland. Rusland had ook geen goud en ik wilde ze helpen dat te krijgen. Ik hou van Spanje en hun fans, maar het was iets speciaals voor ons.”

“Belgrado, ik weet niet of het het moeilijkste was om te spelen, maar het is een van de mooiste plekken om te spelen. De sfeer is geweldig en ik vond het geweldig om daar te spelen. Het publiek kent het spel en het zit er de hele wedstrijd in. Ik kan wel zeggen dat Belgrado en Tel Aviv de twee moeilijkste plekken zijn om te spelen.”

Een onvermijdelijk onderwerp is de NBA. Het is heel vreemd dat hij tijdens zijn ongelooflijke carrière bij CSKA slechts één specifiek aanbod ontving, maar het was niet goed genoeg om Europa te verlaten: “Dat klopt, tijdens mijn jaren dat ik in Europa speelde, kreeg ik maar één specifiek NBA-aanbod. Misschien was ik niet goed genoeg (lacht). Ik hield van spelen in Europa en het kan me eerlijk gezegd niet schelen wat ze van me dachten in de NBA. Ik heb mezelf bewezen, dat wanneer de gelegenheid zich voordoet, je groot succes kunt behalen als je voldoende toegewijd bent aan wat je doet.”

JR Holden heeft een managementbureau en hij zou ooit de algemeen directeur van een Europees team willen zijn. We vroegen hem naar een mogelijke terugkeer naar CSKA als manager: “Ik zou graag terug willen keren naar CSKA, of naar een andere Europese club. Ik hou van dit spel en als er een positie voor me vrijkomt, wil ik graag verbonden blijven met basketbal”, besluit Holden.

‘Moskou is geweldig voor me geweest’, besluit hij. “Hier beschouwden de mensen me voor het eerst als één van de beste point guards in Europa.”

Tegenwoordig werkt Holden voor de Brooklyn Nets. Holden had al veel Nets-verbindingen voordat hij in 2019 bij de organisatie van de Brooklyn Nets kwam. Hij werkte samen met Trajan Langdon bij CSKA toen het eigendom was van Mikhail Prokhorov. En hij werd gerekruteerd voor CSKA door Sergei Kushchenko, die tot dit seizoen in de raad van bestuur van de Nets zat. Een paar weken geleden kwam er bericht uit Detroit dat JR Holden, een kandidaat is voor de assistent-GM-baan van de Pistons nu Troy Weaver GM is genoemd. Hoewel Holden toegeeft dat het zijn doel is om ooit een NBA GM te worden, lijkt het erop dat het moeilijk kan zijn om hem uit Brooklyn los te weken voor de Pistons.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s